Una nueva población de pinzones de las Galápagos en el proceso de convertirse en una nueva especie, fue descubierta por investigadores en Ecuador

Esta ha sido la primera  especiación que se ha podido observar directamente en el terreno.

Los científicos lograron detectar este progreso de la especiación al observar a toda la población de pinzones que habita en una pequeña isla de las Galápagos llamada Daphne Mayor durante varios años.

Pinzón. Foto: P.R. Grant.La investigación fue publicada en la revista Science.

El grupo de las especies de  pinzones al que pertenece la población de la nueva especie llamada “Big Bird (o Gran Pájaro)” se los conoce con el nombre de pinzones de Darwin, ya que estas fueron las aves que ayudaron al naturalista británico a descubrir el proceso de la evolución por selección natural.

Visitante inesperado
Ave. Foto: P.R. Grant.

En 1981, los investigadores notaron la llegada a la isla de un macho de una especie de ave no nativa: el pinzón de cactus grande (G. conirostris).

Rosemary y Peter Grant vieron que este macho se apareó con una hembra de una especie local (pinzón terrestre mediano o G. fortis), dando como resultado polluelos fértiles.

Después de 40 años, la descendencia de esta pareja, con cerca de 30 individuos, se mantiene bajo observación.

“Es un caso extremo de algo que estamos empezando a notar en general a lo largo de los años. La evolución, en general, puede ocurrir muy rápidamente”, le explicó a la BBC Roger Butlin, experto en especiación que no participó en el estudio.

¿Cómo definir una especie?

Ave. Foto: P.R. Grant.

Esta población de pinzones es diferente en su forma y en hábitos a las aves nativas como para ser considerada una nueva especie, y los individuos de diferentes poblaciones no se cruzan.

Antes  se creía que dos especies diferentes no podían producir descendencia fértil para ser reconocidas cada una como una especie diferente.

Pero recientemente, se ha establecido que muchas aves y otros animales que son consideradas  especies únicas pueden de hecho cruzarse con otras y producir descendencia fértil.

“Ya no debatimos sobre qué es lo que define a una especie porque es una discusión fútil”, dice Butlin.

Lo que es más interesante, agrega, es entender el rol que puede tener la hibridación en el proceso de creación de una nueva especie. Por eso esta observación de los pinzones de Galápagos es tan importante.

Viaje agotador

Ave. Foto: P.R. Grant.

Los investigadores creen que el macho original pudo haber volado unos 100 kilómetros desde el hábitat del pinzón de cactus grande en la isla Española.

Al identificar una de las formas en que puede surgir una nueve especie y al seguir la evolución de toda la población, los investigadores hicieron de este caso un ejemplo de especiación que tiene lugar en un lapso de tiempo observable.

Por esta razón, los investigadores han llamado a estos animales “la población del Gran Pájaro”.

“Uno hubiera esperado que el híbrido se empezaría a reproducir con uno de la otra especie de la isla hasta terminar desapareciendo… pero para nuestra sorpresa hemos confirmado que son un grupo reproductivo cerrado”, le dijo Andersson a la BBC.

Debido a la incapacidad para reconocer el canto de los nuevos machos, las hembras nativas no se aparean con esta nueva especie.

Hibridación

Desde hace años, los individuos de la nueva especie se reproducen solo entre ellos.

“Lo que estamos diciendo es que este grupo de aves se comporta como una especie diferente. Si un taxonomista llegase a esta isla y no supiese nada de su historia, diría que aquí hay cuatro especies”, expone Anderson.

No hay evidencia de que se reproducirán nuevamente con un individuo de la especie nativa pinzón terrestre mediano.

Pero incluso si lo hacen, ahora tienen un tamaño más grande y pueden explotar nuevas oportunidades de especies.

De esta manera, la hibridación puede conducir a la especiación, sencillamente mediante la adición de un individuo a una población. Esta puede ser una forma para que los nuevos rasgos evolucionen rápidamente.

“Si esperas a que las mutaciones cambien de a un rasgo por vez, es una forma más difícil para dar lugar a una nueva especie. Pero la hibridación puede ser más efectiva que la mutación”, concluye Butlin.

Fuente: BBC
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